Andrew Hopkins d’Exscientia : l’homme qui utilise l’IA pour guérir la maladie | Industrie pharmaceutique

C’était tôt un matin de 1996 quand Andrew Hopkins, alors étudiant au doctorat en biophysique à l’Université d’Oxford, a eu une onde cérébrale alors qu’il rentrait chez lui après une réunion de laboratoire tard dans la nuit.

Il essayait de trouver des molécules pour combattre le VIH et mieux comprendre la résistance aux médicaments.

“Je me souviens que cette idée m’a frappé qu’il devait y avoir une meilleure façon de faire la découverte de médicaments autre que la manière complexe et coûteuse que tout le monde suivait”, dit-il. « Pourquoi ne pourrions-nous pas concevoir une approche automatisée de la conception de médicaments qui utiliserait toutes les informations en parallèle afin que même un modeste doctorant puisse créer un médicament ? Cette idée m’a vraiment marqué. Je me souviens presque du moment exact à ce jour. Et ce fut la genèse de l’idée qui est finalement devenue Exscientia.

C’était pour prouver une idée lucrative. Hopkins a créé l’entreprise en 2012 en tant que spin-out de l’Université de Dundee, où il travaillait alors comme professeur. Il utilise des systèmes d’intelligence artificielle (IA), qui sont formés pour imiter la créativité humaine, afin de développer de nouveaux médicaments. Cela implique l’utilisation d’algorithmes informatiques automatisés pour passer au crible de grands ensembles de données afin de concevoir de nouveaux composés capables de traiter des maladies et d’aider à sélectionner les bons patients pour chaque traitement.


CV

Âge 50

Famille Marié avec une fille de 10 ans. Il a rencontré sa femme, Iva Hopkins Navratilova, chez Pfizer. Son entreprise, Kinetic Discovery, a fusionné avec la sienne pour créer les laboratoires de biologie expérimentale d’Exscientia.

Éducation Dwr-y-Felin Comprehensive et Neath College dans le sud du Pays de Galles; diplôme en chimie à Manchester; doctorat en biophysique moléculaire à Oxford.

Payer 415 000 £

Dernières vacances République tchèque pour rendre visite à la famille de sa femme à Pâques.

Le meilleur conseil qu’on lui ait donné « Mon père travaillait dans une usine. Il m’a dit : ‘Fais une bonne éducation et trouve un travail que tu aimes faire. Cela vaut six mille dollars de plus par an. Et j’ai définitivement un travail que j’aime faire.

La plus grosse erreur de carrière “Il est trop tôt pour le dire.” Il cite Miles Davis : “Ce n’est pas la note que vous jouez qui est la mauvaise note – c’est la note que vous jouez ensuite qui la rend bonne ou mauvaise.”

Mots dont il abuse “Fondamentalement”; “Le cœur du problème”.

Comment il se détend Lecture et promenade de chien. « Je suis bibliophile. Je me plonge dans les livres pour me détendre.


Json approche réduit considérablement le temps de développement des médicaments. Hopkins dit que pour le pipeline d’Exscientia, il faut généralement 12 à 15 mois entre le démarrage d’un projet et l’identification d’un candidat-médicament, contre quatre ans et demi dans l’industrie pharmaceutique traditionnelle.

Le coût moyen de développement d’un médicament est de 2 milliards de dollars, selon le dernier rapport pharmaceutique de Deloitte, et de nombreux médicaments échouent – le taux d’échec est de 90 % pour les médicaments qui en sont aux premières études cliniques (où ils sont testés sur des humains).

En règle générale, les sociétés pharmaceutiques fabriquent 2 500 composés pour les tester contre une maladie spécifique, tandis que l’IA permet à Exscientia, basée à Oxford, de réduire ce nombre à environ 250, explique Hopkins. “C’est une approche beaucoup plus méthodique.”

L’automne dernier, le scientifique gallois est devenu l’un des entrepreneurs les plus riches de Grande-Bretagne, avec une fortune papier de 400 millions de livres sterling après que la société a fait ses débuts en bourse pour 2,9 milliards de dollars sur le Nasdaq à New York, ce qui en fait l’une des plus grandes sociétés de biotechnologie britanniques. La participation de Hopkins de près de 16 % vaut désormais 170 millions de livres sterling, le cours de l’action ayant perdu 60 % de sa valeur dans un bain de sang pour les actions de Wall Street.

Exscientia faisait partie d’une tendance transatlantique qui défie les tentatives du gouvernement de construire une centrale biotechnologique au Royaume-Uni. Abcam, une société pionnière d’anticorps de Cambridge, a récemment annoncé qu’elle transférait sa cotation en bourse du Royaume-Uni aux États-Unis. « Nous sommes une entreprise britannique ; nous choisissons d’être à Oxford parce que nous pouvons attirer des talents mondiaux », déclare Hopkins. “Mais pour être considéré comme une entreprise mondiale, nous avons coté sur ce qui est l’indice mondial de la technologie, qui est le Nasdaq. Ce que nous avons maintenant, c’est une base d’actionnaires incroyablement internationale du monde entier.

L’entreprise a mis au point le premier médicament conçu par l’IA à entrer dans les essais cliniques – un traitement du trouble obsessionnel-compulsif en partenariat avec le japonais Sumitomo, bien que Sumitomo ait décidé plus tard de ne pas continuer. La firme japonaise étudie actuellement un autre médicament développé par Exscientia, pour le traitement de la psychose de la maladie d’Alzheimer, dans le cadre d’essais humains précoces.

Hopkins, aujourd’hui âgé de 50 ans, est tombé amoureux de la science grâce à un professeur de chimie inspirant. Il travaille comme scientifique depuis l’âge de 16 ans, lorsqu’il a fait un passage en chimie industrielle à l’aciérie de Port Talbot dans le sud du Pays de Galles, ce qui, selon lui, lui a appris les avantages de l’automatisation pour augmenter la productivité.

Il a passé près d’une décennie chez le géant pharmaceutique américain Pfizer, où il a participé à un projet d'”entrepôt de données” qui a conduit à certaines des premières applications d’apprentissage automatique dans l’industrie pharmaceutique, dont les résultats ont été publiés dans La nature en 2006.

Au cours des cinq années suivantes à l’Université de Dundee, il a approfondi ses recherches sur l’application de l’exploration de données et de l’apprentissage automatique à la découverte de médicaments. Il dit “être professeur est en fait l’un des meilleurs emplois au monde” et lui a donné la liberté de faire des recherches approfondies sur les méthodes d’IA. Il maintient ses liens avec l’université, où il est titulaire honoraire de la chaire d’informatique médicale à l’École des sciences de la vie.

Exscientia (qui signifie “de la connaissance” en latin) a rapidement déménagé dans le bâtiment Schrödinger du parc scientifique d’Oxford et emploie désormais 450 personnes dans le monde, de Vienne à Boston, Miami et Osaka, réparties à parts égales entre l’ingénierie de l’IA, la chimie et la biologie.

Il construit un nouveau laboratoire de robotique à Milton Park près d’Oxford, axé sur l’automatisation de la chimie et de la biologie pour accélérer le développement de médicaments et son objectif déclaré est “des médicaments conçus par l’IA, fabriqués par des robots”. D’autres sociétés pharmaceutiques ont également introduit une certaine automatisation dans leurs processus, mais la technologie de laboratoire est généralement similaire à ce qu’elle était lorsqu’il était étudiant dans les années 1990, explique Hopkins.

L’entreprise est impliquée dans 30 projets, certains en partenariat avec de grandes sociétés pharmaceutiques dont le français Sanofi et l’américain Bristol Myers Squibb (BMS). Il travaille également avec l’Université d’Oxford sur le développement de médicaments qui ciblent la neuroinflammation pour le traitement de la maladie d’Alzheimer. Parmi les projets solo de l’entreprise, un médicament anticancéreux pour les tumeurs solides est sur le point d’entrer dans les premiers essais cliniques.

Exscientia travaille également sur une pilule de coronavirus plus large pour rivaliser avec Paxlovid, le traitement Covid-19 fabriqué par l’ancien employeur de Hopkins, Pfizer. Ce travail est financé par une subvention de 1,5 million de dollars de la Fondation Bill et Melinda Gates, qui a pris une participation dans Exscientia. Les autres investisseurs de la société comprennent BMS, Celgene (désormais une filiale de BMS) et l’allemand Evotec, ainsi que le japonais Softbank, le gestionnaire de fonds américain BlackRock et l’investisseur en sciences de la vie Novo Holdings.

Hopkins dit que l’équipe a identifié un ensemble de molécules qui pourraient fonctionner comme un traitement plus large pour Covid-19, de nouvelles mutations et d’autres coronavirus, et qu’il y aura plus de nouvelles plus tard cette année. L’entreprise vise une pilule à faible coût qui pourrait être distribuée dans le monde entier et administrée rapidement aux personnes qui tombent malades pour prévenir les maladies graves et l’hospitalisation. Les infections à Covid-19 augmentent à nouveau dans 110 pays et le directeur général de l’Organisation mondiale de la santé, Tedros Adhanom Ghebreyesus, a averti que la pandémie était loin d’être terminée.

Les entreprises de l’industrie pharmaceutique ont commencé à utiliser l’IA ces dernières années. AstraZeneca y investit massivement pour l’ensemble de son infrastructure de recherche et développement, et GSK a constitué une équipe d’IA de 120 ingénieurs, avec des plans pour atteindre 160 l’année prochaine, ce qui en fait la plus grande équipe interne de ce type dans l’industrie.

Les systèmes d’IA nécessitent beaucoup de puissance de calcul et d’énormes ensembles de données. Leur utilisation devrait augmenter le nombre de nouveaux médicaments approuvés chaque année – généralement de 40 à 50 aux États-Unis – à beaucoup plus. Hopkins prédit avec confiance : « C’est ainsi que tous les médicaments seront conçus à l’avenir. Au cours de la prochaine décennie, cette technologie deviendra omniprésente.

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