Des milliers de personnes auraient escroqué les États-Unis pour un accès gratuit à Internet – au nom d’un enfant

Des milliers de personnes auraient escroqué les États-Unis pour un accès gratuit à Internet - au nom d'un enfant


Plus de 1 000 ménages de l’Oklahoma ont utilisé l’identité d’un seul enfant de 4 ans pour obtenir un service Internet gratuit ou à prix réduit du gouvernement américain, faisant partie d’une vague plus large de fraude présumée soulevant maintenant de nouvelles questions sur les tentatives de Washington de réduire la fracture numérique.

Le complot apparent ciblait le programme de connectivité abordable, qui fournit jusqu’à 30 dollars par mois pour les factures de téléphonie mobile ou d’internet à domicile de millions d’Américains. Une activité suspecte similaire a également fait surface dans l’Ohio et au Texas, selon l’inspecteur général de la Federal Communications Commission, un organisme de surveillance qui a découvert l’escroquerie présumée.

Au total, l’activité potentiellement frauduleuse pourrait avoir entraîné environ 1,4 million de dollars de dépenses inutiles, selon les enquêteurs fédéraux. Le gouvernement a envoyé cet argent directement aux opérateurs de télécommunications, qui, en vertu de la loi, acceptent les avantages fédéraux au nom de leurs abonnés et appliquent les remises aux factures des clients. Aucune des entreprises qui ont traité les demandes suspectes et reçu des fonds fédéraux n’est nommée dans le rapport.

Mais l’inspecteur général de la FCC a décrit jeudi la question comme une menace sérieuse, une menace qui, si elle n’est pas résolue, pourrait saper les quelque 14 milliards de dollars de subventions que le Congrès a adoptées l’année dernière. Et ses conclusions ont offert un rappel brutal de la myriade de problèmes qui affligeaient son prédécesseur vieux de plusieurs décennies – une initiative visant à fournir un service téléphonique à faible coût qui avait été criblé de fraudes au fil des ans.

David L. Hunt, l’inspecteur général de l’agence, a déclaré dans un communiqué que les fournisseurs de télécommunications cherchant “un soutien au programme chaque mois après avoir omis de former et de surveiller correctement l’activité d’inscription de leurs agents commerciaux seront tenus pour responsables”.

La FCC, quant à elle, a déclaré jeudi qu’elle avait pris des mesures pour éradiquer la fraude et l’empêcher de se reproduire. Il a ordonné à l’organisation indépendante à but non lucratif qui supervise le programme haut débit de mettre à jour rapidement son processus de candidature. Et la FCC a ajouté dans un avis public que le gouvernement désinscrit ceux qui n’auraient jamais dû recevoir d’aide en premier lieu.

“Nous resterons vigilants afin que le programme de connectivité abordable fonctionne comme le Congrès l’envisageait et reste fidèle à son objectif d’aider les familles les plus exposées au risque de déconnexion numérique”, a déclaré l’agence dans un communiqué.

Les législateurs ont approuvé le programme de connectivité abordable lors d’un vote bipartite en novembre dernier dans le cadre d’une loi tentaculaire de 1,2 billion de dollars visant à améliorer l’infrastructure du pays. Le système de prestations a augmenté une initiative à large bande adoptée plus tôt dans la pandémie de coronavirus, alors que le Congrès cherchait à garantir que les Américains durement touchés et à court d’argent puissent maintenir leurs connexions Internet à un moment où la vie, le travail et l’école avaient migré en ligne.


Le sentier de l’argent Covid


Il s’agissait de la plus grande explosion de dépenses d’urgence de l’histoire des États-Unis : deux ans, six lois et plus de 5 000 milliards de dollars destinés à briser l’emprise mortelle de la pandémie de coronavirus. L’argent a épargné l’économie américaine de la ruine et mis des vaccins dans des millions d’armes, mais il a également invité des niveaux sans précédent de fraude, d’abus et d’opportunisme.

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Connu sous le nom de ACP, les lignes directrices du programme sont généreuses. Les familles peuvent être éligibles si elles reçoivent déjà d’autres aides gouvernementales, y compris une assurance maladie à faible coût dans le cadre de Medicaid et des bourses d’éducation à faible revenu connues sous le nom de Pell Grants, ou si leur revenu ne dépasse pas 200% du seuil de pauvreté fédéral. La prestation mensuelle pouvant aller jusqu’à 30 $ peut être affectée à un large éventail de plans à l’échelle nationale, et la subvention elle-même est plus importante – jusqu’à 75 $ – pour ceux qui vivent sur des terres tribales.

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Depuis son adoption, plus de 13 millions d’abonnés se sont inscrits, ce qui représente environ un quart du nombre total d’Américains estimés éligibles. L’écart reflète les défis auxquels le gouvernement est confronté pour atteindre les communautés qui ne sont pas connectées – et les guider à travers ce qui peut être un processus de demande compliqué. Dans l’espoir d’augmenter les inscriptions, le vice-président Harris s’est lancé ces derniers mois dans un effort national pour vanter le programme.

Ce faisant, cependant, le gouvernement a été confronté à un défi : encourager la participation tout en éloignant les criminels qui pourraient être enclins à voler l’aide de Washington. Les escroqueries potentielles découvertes par l’inspecteur général de la FCC, révélées dans un rapport jeudi, mettent cette tâche en relief.

La fraude présumée repose sur une stipulation essentielle du programme : un ménage entier est éligible aux subventions mensuelles pour le haut débit, même si une seule personne, y compris un enfant ou une personne à charge, répond aux critères de participation. Une famille pourrait recevoir un crédit mensuel de 30 $, par exemple, si elle a un étudiant qui reçoit un déjeuner gratuit et réduit – même si ses parents n’obtiennent pas d’autre soutien fédéral.

Pour recevoir une aide de cette manière, les demandeurs de crédits de facture à large bande sont invités à fournir le nom de l’enfant ou d’une autre personne à charge par laquelle ils sont éligibles. Mais les opérateurs de télécommunications et le gouvernement américain n’ont apparemment pas détecté de cas répétés dans lesquels les ménages utilisaient le même nom et l’adresse d’un enfant ou d’une autre personne à charge – et dans certains cas, même leur même numéro de sécurité sociale partiel – et recevaient quand même une aide mensuelle.

Dans l’Oklahoma, 1 042 ménages ont obtenu leur aide au haut débit en déclarant qu’ils avaient un enfant de 4 ans – le même enfant de 4 ans – qui recevait des prestations de Medicaid. Le nom de l’enfant, sa date de naissance et les quatre derniers chiffres de son numéro de sécurité sociale “ont été utilisés encore et encore”, selon la FCC, qui a déclaré que les transactions avaient commencé en décembre.

À l’échelle nationale, le principal organisme de surveillance de la FCC a découvert 11 autres cas dans lesquels des candidats apparemment éligibles avaient été utilisés pour obtenir des avantages des centaines de fois chacun. Au Texas, par exemple, une société de télécommunications anonyme a inscrit 997 foyers au programme Internet du gouvernement, même si chacun des candidats comprenait le même jeune de 18 ans.

Dans son alerte, publiée jeudi, l’inspecteur général a reconnu que le montant total des paiements indus “reste faible” – mais a souligné que les données montrent que “l’utilisation de cette technique flagrante est en constante augmentation, en particulier pour certains fournisseurs”.

Les conclusions ont marqué le dernier avertissement du haut responsable de la FCC, qui cette année a mis en évidence des pratiques potentiellement prédatrices de la part des opérateurs de télécommunications et des cas spécifiques de fonds volés ou abusés. Certaines des alertes et des efforts d’application impliquaient une version antérieure des subventions Internet, appelée Emergency Broadband Benefit, que le Congrès a adoptée dans le cadre du plan de sauvetage américain en 2021.

Mais la fraude ciblant les programmes de télécommunications gouvernementaux est bien antérieure à la pandémie et aux efforts plus récents pour garantir que les Américains puissent se permettre un accès à Internet. Pendant des décennies, un large éventail de menaces a sapé l’argent du programme vieux de plusieurs décennies connu sous le nom de Lifeline, qui fournit un service téléphonique à faible coût aux Américains dans le besoin. La FCC a émis une série de sanctions massives pour les abus qui ont permis aux abonnés inéligibles d’obtenir des avantages gouvernementaux. Dans son sillage, la FCC, en grande partie dirigée par les républicains, l’a resserrée à un point tel que les critiques ont estimé qu’elle décourageait l’inscription.

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