La start-up derrière le générateur d’images AI Stable Diffusion est en pourparlers pour une valorisation pouvant atteindre 1 milliard de dollars

La start-up derrière le générateur d'images AI Stable Diffusion est en pourparlers pour une valorisation pouvant atteindre 1 milliard de dollars


Avec le générateur d’images Stable Diffusion, vous pouvez évoquer en quelques secondes un portrait de Beyoncé comme peint par Vincent van Gogh, un paysage urbain cyberpunk à la manière de l’artiste japonais Hokusai du XVIIIe siècle et un monde extraterrestre complexe tout droit sorti de la science-fiction. Sorti au public il y a à peine deux semaines, il est devenu l’un des nombreux générateurs de texte en image populaires alimentés par l’IA, y compris DALL-E 2, qui ont pris d’assaut Internet.

Maintenant, la société derrière Stable Diffusion est en pourparlers pour lever 100 millions de dollars auprès d’investisseurs, selon trois personnes connaissant le sujet. La société d’investissement Coatue a exprimé son intérêt initial pour un accord qui valoriserait la startup londonienne Stability AI à 500 millions de dollars, selon deux des personnes. Lightspeed Venture Partners a ensuite entamé des pourparlers – qui sont toujours en cours – pour investir à une valorisation pouvant atteindre 1 milliard de dollars, ont indiqué deux sources.

Stability AI, Coatue et Lightspeed ont refusé les demandes de commentaires.

La startup basée à Londres avait précédemment levé au moins 10 millions de dollars en billets SAFE (une forme de sécurité convertible populaire parmi les startups en démarrage) pour une valorisation pouvant atteindre 100 millions de dollars, selon l’une des sources. Une quatrième source supplémentaire avec une connaissance directe a confirmé le tour précédent de Stability AI. Une grande partie des fonds de la société provenait directement du fondateur et PDG Emad Mostaque, un ancien gestionnaire de fonds spéculatifs. La nouvelle du financement antérieur n’avait pas été signalée auparavant.

De par sa nature open source, la technologie sous-jacente de Stability AI est libre d’utilisation. Jusqu’à présent, l’entreprise n’a pas mis en place de modèle commercial clair, selon trois des sources. Cependant, Mostaque a déclaré dans une interview le mois dernier avec Yannic Kilcher, ingénieur en apprentissage automatique et personnalité de YouTube, qu’il avait déjà conclu des partenariats avec “des gouvernements et des institutions de premier plan” pour vendre la technologie. “Nous avons négocié des accords massifs afin d’être rentables à la porte par rapport à la plupart des grandes entreprises qui perdent de l’argent”, affirme-t-il. La première version de Stable Diffusion elle-même n’a coûté que 600 000 $ pour s’entraîner, il a écrit sur Twitter – une fraction du financement total de l’entreprise.

Mostaque, 39 ans, est originaire du Bangladesh et a grandi en Angleterre. Il a obtenu une maîtrise en mathématiques et en informatique de l’Université d’Oxford en 2005 et a passé 13 ans à travailler dans des fonds spéculatifs britanniques. En 2019, il a lancé Symmitree, une startup qui visait à réduire le coût de la technologie pour les personnes en situation de pauvreté ; il a fermé après un an, selon son profil LinkedIn.

Il a ensuite fondé Stability AI fin 2020 avec pour mission de construire des projets d’IA open source. Selon son site Web, la génération de texte en image n’est qu’un élément d’un ensemble plus large d’offres alimentées par l’IA que l’entreprise aide à construire. D’autres groupes de recherche open source qu’il soutient développent des outils pour le langage, l’audio et la biologie.

“Nous avons négocié des accords massifs afin d’être rentables à la porte par rapport à la plupart des grandes entreprises qui perdent de l’argent.”

Emad Mostaque, fondateur et PDG de Stability AI

Stable Diffusion – créé en collaboration avec RunwayML, une startup de montage vidéo également soutenue par Coatue, et des chercheurs de l’Université Ludwig Maximilian de Munich – a généré de loin le plus de buzz parmi les projets de l’entreprise. Cela survient alors que les générateurs d’images d’IA sont entrés dans l’air du temps cette année, avec la sortie de DALL-E 2 d’OpenAI en avril et du produit éponyme du laboratoire de recherche indépendant Midjourney en juillet. Google a également révélé un système de conversion de texte en image, Imagen, en mai, bien qu’il ne soit pas accessible au public. Mostaque et ses pairs ont déclaré que la technologie existante ne représente que la pointe de l’iceberg de ce que l’art de l’IA est capable de créer : les futurs cas d’utilisation pourraient inclure un photoréalisme, une vidéo et une animation considérablement améliorés.

Ces générateurs d’images font déjà l’objet de controverses : nombre d’entre eux ont été formés en traitant des milliards d’images sur Internet sans le consentement du titulaire du droit d’auteur, suscitant un débat sur l’éthique et la légalité. La semaine dernière, un débat houleux a éclaté en ligne après qu’un concours de beaux-arts du Colorado ait décerné un premier prix à une œuvre d’art générée par l’IA.

De plus, contrairement à DALL-E et Midjourney, qui ont mis en place des restrictions pour empêcher la génération d’images sanglantes ou pornographiques, la nature open source de Stable Diffusion permet aux utilisateurs de contourner un tel blocage. Sur 4chan, de nombreux fils de discussion sont apparus avec des deepfakes de nus de célébrités générés par l’IA, tandis que Reddit a interdit au moins quatre communautés qui se consacraient à la publication d’images d’IA «non sûres pour le travail» réalisées à l’aide de Stable Diffusion.

C’est une arme à double tranchant pour Stability AI, qui a accumulé la bonne volonté de la communauté précisément grâce à son approche open source qui donne à ses utilisateurs un accès complet à son code. Le site Web de l’entreprise indique que l’entreprise «construit des outils d’IA ouverts», une mission qui reflète l’intention initiale d’OpenAI de démocratiser l’accès à l’intelligence artificielle. OpenAI a été lancé en tant qu’organisme de recherche à but non lucratif par d’éminents technologues, dont Sam Altman et Elon Musk, mais après avoir accepté un investissement d’un milliard de dollars de Microsoft en 2019, il est devenu une entreprise à but lucratif. Cette décision l’a amené à se concentrer sur la commercialisation de sa technologie plutôt que de la rendre plus largement disponible, suscitant les critiques de la communauté de l’IA – et musc lui-même.

Stability AI est une société à but lucratif depuis sa création, qui, selon Mostaque, est destinée à permettre à la recherche open source d’atteindre plus de personnes. Dans une interview avec TechCrunch le mois dernier, il a déclaré que la société était totalement indépendante. “Personne n’a de droit de vote à l’exception de nos 75 employés – pas de milliardaires, de gros fonds, de gouvernements ou de quiconque contrôlant l’entreprise ou les communautés que nous soutenons”, a-t-il déclaré.

À une valorisation de 1 milliard de dollars, Mostaque céderait jusqu’à 10 % de la société aux nouveaux financiers. Les investisseurs en capital-risque qui prennent des participations importantes dans les startups demandent généralement des postes au conseil d’administration afin qu’ils puissent influencer les décisions que l’entreprise prend en utilisant leur argent. Lightspeed, qui gère 10 milliards de dollars d’actifs, et Coatue, qui est en charge de 73 milliards de dollars, ont tous deux un historique de sièges au conseil d’administration, bien qu’il ne soit pas clair si ce sera le cas avec Stability AI.

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