Les téléphones portables de Vodafone étaient autrefois l'avenir.  Que se passe-t-il maintenant ?

Les téléphones portables de Vodafone étaient autrefois l’avenir. Que se passe-t-il maintenant ?

(Bloomberg) – Au siège de Vodafone Group Plc, dans l’ouest de Londres, une pancarte est accrochée près du bureau du PDG Nick Read, disant aux passants : “C’est normal de faire des erreurs”.

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Trois ans et demi après le début de son mandat de PDG, avec des investisseurs activistes et des fonds spéculatifs en alerte, Read, 57 ans, dévie les reportages des médias sur la “pression” et n’admet pas lui-même avoir fait de grosses erreurs. “Mon point de vue est que chaque PDG de FTSE a de la pression”, a déclaré Read dans une interview avec Bloomberg. “Cela vient juste avec le travail.”

Read a travaillé chez Vodafone pendant 21 des 38 années d’existence de l’entreprise. Néanmoins, le PDG d’âge moyen d’une entreprise d’âge moyen dit qu’il veut embrasser le risque de style technologique, évitant la prudence traditionnelle des télécommunications dans le but d’augmenter les rendements du capital.

Les défis de Vodafone sont cependant différents de ceux auxquels sont confrontés les géants de la technologie de la Silicon Valley. Au lieu de se tourner vers le métaverse, Read s’est efforcé de réduire les coûts, de normaliser les systèmes informatiques internes et de vendre des unités en Nouvelle-Zélande et à Malte. Il a également découpé et coté l’exploitation des mâts mobiles du groupe, visant à tirer parti des valorisations élevées des infrastructures et à rembourser la dette.

Vodafone a été fondée en 1984 et se considère comme un pionnier. Pourtant, à l’approche de sa cinquième décennie, bon nombre de ses réalisations stellaires rappellent désormais un passé lointain. Son réseau a effectué le premier appel téléphonique cellulaire au Royaume-Uni, le 1er janvier 1985. La société a ensuite dirigé le déploiement de la technologie de messagerie texte et s’est rapidement développée à l’échelle mondiale.

Ses actions ont culminé pendant le boom des dotcoms, ce qui lui a valu une capitalisation boursière de 214 milliards de livres sterling en mars 2000. Aujourd’hui, elles languissent près de leur plus bas niveau en 20 ans, en baisse de 20 % même depuis que Read est devenu PDG en octobre 2018.

Vodafone a passé la dernière décennie à se retrancher et est maintenant coincé entre d’anciens monopoles d’État comme Deutsche Telekom AG, de nouveaux entrants qui réduisent les prix comme Iliad SA, Big Tech et les régulateurs. Au Royaume-Uni, le principal rival EE, détenu par BT Group Plc, réalise un retour sur capital, alors que Vodafone pourrait ne pas l’être, selon le régulateur Ofcom.

Dans ce contexte, les investisseurs activistes et les fonds spéculatifs s’agitent maintenant, certains laissant entendre que l’entreprise pourrait trouver un meilleur leadership.

Le seul regret que Read avouera est de ne pas être allé plus vite dans la standardisation de la technologie. Il ne regrette pas les discours prononcés depuis novembre dans lesquels il a souligné ses ambitions de conclure des accords au Royaume-Uni, en Italie, en Espagne et au Portugal. Cela a surpris même les initiés de l’entreprise, qui craignaient que leur PDG n’affaiblisse la position de négociation de Vodafone, selon une personne proche des discussions.

Le discours de Read a accru les attentes de fusions opérationnelles avec des rivaux qui pourraient stimuler les rendements dans l’industrie européenne des télécommunications mobiles saturée et fortement réglementée. Sept mois plus tard, aucun accord ne s’est matérialisé – et le bruit de fond devient de plus en plus fort.

P. Schoenfeld Asset Management LP, un fonds spéculatif de New York, a été cité dans le Financial Times en avril critiquant les opportunités manquées de la direction. Le Jupiter Corporate Bond Fund a également appelé à des transactions plus rapides. Cevian Capital AB, le plus grand fonds activiste d’Europe, a acquis une participation non divulguée dans Vodafone et souhaite voir des accords et moins de centralisation au sein de l’entreprise, selon des personnes proches des discussions. Les trois investisseurs ont refusé de commenter.

Lire reste sans vergogne. “Mon point de vue est beaucoup plus sur : avez-vous le sentiment d’avoir une vision claire de l’endroit où vous allez ?” il a dit. “Parfois, avec les médias, vous obtenez quelques fonds spéculatifs avec de très petites positions qui sont très bruyantes, car elles sont axées sur les événements”, a-t-il ajouté. “Il est donc dans leur intérêt d’alimenter les médias.”

Il a précisé qu’il ne parlait pas de Cevian : “Pour être juste avec eux, je ne les ai pas encore vus cités sur quoi que ce soit.”

À la recherche d’offres

Les investisseurs espèrent que la prudence des régulateurs – qui a vu des accords comme l’offre de Three sur O2 bloquée au Royaume-Uni en 2016 – appartient désormais au passé. La question est de savoir pourquoi Vodafone n’a pas encore conclu d’accords.

En février, il a négocié un accord entre Vodafone Espana avec l’opérateur de capital-investissement Masmovil, selon deux personnes proches du dossier – seulement pour voir Masmovil et Orange SA annoncer une fusion de leurs propres jours plus tard, laissant Read sur la touche. Vodafone et Masmovil ont refusé de commenter, et un représentant d’Orange n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Read a également refusé en février une offre de 11,3 milliards d’euros sur Vodafone Italia d’Iliad et d’Apax Partners, affirmant que ce n’était pas dans l’intérêt des actionnaires. Les pourparlers avec CK Hutchison Holdings Ltd au sujet d’un accord avec Three UK n’ont pas encore abouti. Le fournisseur de téléphonie fixe britannique TalkTalk Telecom Group Ltd est une autre option, mais lors d’un récent appel aux résultats, Read a laissé entendre qu’un accord de téléphonie mobile au Royaume-Uni était une priorité plus élevée.

Read dit que les principaux investisseurs, tels que Emirates Telecommunications Group Co. PJSC, maintenant connu sous le nom d’e&, sont confiants. Dirigé par l’ancien collègue Hatem Dowidar, e& a acheté 9,8% des actions de Vodafone en mai et a offert une approbation sans réserve. Abdrn plc, le 8e détenteur de la société avec 1,7 %, soutient également Read. “Nous soutenons la stratégie de Nick Read et sommes en faveur de lui donner le temps de l’exécuter”, a déclaré Andrew Millington, son responsable des actions britanniques.

Read travaille également sur d’autres options. Enfoui dans la présentation des résultats annuels de Vodafone plus tôt ce mois-ci se trouvait un nouveau plan visant à développer l’activité Internet des objets à croissance rapide de la société, qui génère désormais 900 millions d’euros de revenus. La société possède également l’énorme service d’argent mobile en Afrique, M-Pesa, et a réalisé d’importants investissements dans les réseaux 5G, qui pourraient sous-tendre les villes et les usines intelligentes.

Mr Parfois-Nice

Read a d’autres plaintes à repousser. La centralisation – de la prise de décision et de la technologie – a laissé les dirigeants en dehors du siège britannique de Vodafone moins autonomes et moins responsables, ont déclaré trois personnes familières avec l’entreprise. Cela pourrait rendre plus difficile pour les étrangers de briser le groupe, a suggéré l’un d’eux. Trois ans après un accord de 18,4 milliards d’euros, Vodafone Deutschland – qui réalise autant de bénéfices que le reste des unités européennes de Read réunies – a besoin de mises à niveau technologiques. Encore une fois, cependant, il n’y a aucun regret.

“Une très petite minorité de certaines personnes ont essayé de faire valoir qu’il y a de la complexité dans notre modèle”, a déclaré Read, affirmant que le modèle de Vodafone offre une autonomie locale avec des centres de services partagés. “Nous n’utilisons jamais le mot centraliser.”

Read a parfois choqué les investisseurs. En 2018, quelques semaines après le début du poste de PDG, il s’est engagé à conserver le dividende, pour le réduire six mois plus tard. Il y a un an, les actions ont plongé après que Read a annoncé des investissements inattendus dans le réseau. La société a également dû remanier son conseil d’administration après qu’Olaf Swantee, l’ancien PDG d’EE, n’ait duré que deux mois.

Un certain nombre de personnes familières avec le style de gestion de Read l’ont décrit comme “gentil”, le qualifiant d’un bon auditeur et d’un bon leader. Cependant, trois personnes ont pointé du doigt sa meilleure équipe. Ils se sont demandé si Read s’était entouré du talent le plus fort.

Read a déclaré que son comité exécutif était “excellent”, bien qu’il ait également déclaré que “certains sont invités à partir” dans toute l’entreprise. « Nous sommes une culture de la performance. Donc je suis gentil – dans une certaine mesure.

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