The Tech Behind : Ce que j’ai appris sur la connectivité Internet lors d’une visite d’un centre de contrôle Comcast

The Tech Behind : Ce que j'ai appris sur la connectivité Internet lors d'une visite d'un centre de contrôle Comcast


La technologie derrière est une série dans laquelle nous explorons la technologie qui alimente les institutions notables de Philadelphie. Une idée pour notre prochaine édition ? Dites-nous.


Si vous me demandiez il y a une semaine à quoi ressemble Internet, je dirais que je n’en ai aucune idée.

Même si je suis un journaliste spécialisé dans la technologie, le développement d’Internet est un peu un mystère pour moi. Au début de mon adolescence, je dépendais de l’accès commuté pour faire mes devoirs, et maintenant, comme beaucoup d’Américains, j’utilise le Wi-Fi pour travailler à distance depuis chez moi. La plupart des activités que je fais en une journée sont activées par Internet. Jusqu’à ce qu’il s’arrête soudainement de fonctionner, je ne pense pas à la façon dont Internet arrive à mon troisième étage. C’est un utilitaire de configuration et d’oubli pour moi.

Mais tout au long du mois d’août, Techniquement les journalistes se sont plongés dans l’infrastructure numérique – les concepts et les réalités qui informent Internet aujourd’hui. Nous avons parlé de financement pour l’accès, de programmes qui permettent aux écoliers et aux autres de rester connectés, ainsi que de la sécurité, de l’équité, de l’accès, de la durabilité et des préoccupations connexes du monde numérique.

Je n’avais pas beaucoup appris sur l’architecture physique qui alimente Internet jusqu’à la semaine dernière. Par une chaude journée d’août, j’ai conduit jusqu’à l’un des quartiers généraux du centre-ville de Comcast headends, l’un des 11 centres de contrôle Internet et câble basés à Philadelphie. Celui-ci, une installation d’apparence simple avec une collection de nouveaux camions de techniciens colorés de l’entreprise garés à l’extérieur, est niché dans l’ouest de Philadelphie. L’installation de 4 500 pieds carrés contient des machines qui alimentent par câble et Internet des milliers de clients dans la région environnante et sert de bureau pour ceux qui se déploient sur le terrain.

Une poignée d’employés de Comcast – directeurs, techniciens et professionnels de la communication – m’ont invité à une visite en arrière-plan de l’installation pour un aperçu de ses processus. Xfinityle service Internet de Comcast, est actuellement le plus grand fournisseur de services Internet de Philadelphie et dessert 60 millions de foyers et d’entreprises dans le pays.

Serveurs dans une tête de réseau Comcast. (Photo de Paige Gross)

Au début de la visite, nous sommes entrés dans une grande salle, vrombissant au son des ventilateurs de climatisation. Pour garder les machines au frais et fonctionner au mieux, me dit un directeur, elles sont toujours maintenues à 68 degrés. Des milliers de mètres de fils colorés passent au-dessus de la tête, codés par couleur par service, de sorte qu’en cas de maintenance, les techniciens savent où cibler.

La pièce est remplie de rangées et de rangées de matériel qui envoient des câbles Xfinity et des signaux Internet aux nœuds sur le terrain. Les émetteurs, qui sont au nombre de milliers, correspondent chacun à quelques blocs de signal dans la ville. Les appareils maigres utilisent à la fois le câble et Internet via ce système. Certaines rangées d’appareils envoient des signaux de données à haut débit à des nœuds sur le terrain, tandis que d’autres rangées reçoivent des demandes, comme la commande d’une vidéo à la demande.

Le directeur note l’accent mis par Comcast sur la redondance, ce qui signifie qu’ils ont un plan de sauvegarde en plus de leur plan de sauvegarde. L’installation abrite des générateurs et des machines de secours, ainsi que les versions les plus récentes qui entreront en vigueur si la première ligne de défense tombe en panne ou lorsque la technologie est prête à progresser. Le matériel principal fait l’objet d’une actualisation technique tous les cinq à sept ans, a déclaré le directeur, et à tout moment, sur n’importe quel site, ils changent le matériel pour des versions mises à jour.

Matériel de nouvelle génération sur une tête de réseau Comcast. (Photo de Paige Gross)

Dans l’autre moitié de la salle de vrombissement se trouvent davantage de casiers d’appareils, bien qu’ils soient prêts pour l’avenir – l’architecture de nouvelle génération pilotée par serveur de Xfinity. Les appareils de ce côté de la pièce occupent nettement moins d’espace, et au fur et à mesure des mises à jour matérielles, l’entreprise est en mesure de faire plus avec moins de machines, explique le directeur. Une analyse rapide de l’ensemble de la pièce montre l’évolution du matériel et comment la capacité a changé (et réduit) la quantité d’espace nécessaire pour exécuter le service à des milliers de clients.

Dans l’une des rangées de machines se trouve un panneau tournant qui envoie le signal sur le terrain, avec les fils bleu, orange, blanc et jaune ici dans la tête de réseau de West Philly en corrélation avec des fils minuscules dans des nœuds sur le terrain. Mais le signal s’arrête d’abord dans une armoire d’épissure, où le câble de l’installation extérieure et le câble de l’installation intérieure se rencontrent et se marient.

Un panneau tournant. (Photo de Paige Gross)

Une armoire d’épissure. (Photo de Paige Gross)

Quelques minutes plus tard, je suis en excursion dans un immense complexe d’appartements à quelques kilomètres de City Avenue. Alors que nous roulons vers l’endroit, on me montre les fils téléphoniques qui longent la rue, qui transportent également la fibre Comcast.

Bientôt, deux employés de la tête de réseau déconstruisent un nœud pour moi. Nous sommes dans une pièce en béton dans la partie utilitaires du bâtiment, où un nœud Xfinity vit aux côtés des nœuds d’autres fournisseurs de services Internet. Les fibres se dirigent vers les bâtiments – soit sur des poteaux téléphoniques, soit en passant sous terre – et se rejoignent ici, dans le nœud. Chaque nœud sur le terrain est physiquement connecté via des câbles et des fibres à l’une des installations de tête de réseau de Comcast.

Les employés de tête de réseau déconstruisent un nœud sur le terrain. (Photo de Paige Gross)

De minuscules fibres dans un nœud Comcast. (Photo de Paige Gross)

Les fibres sont minuscules par rapport à celles des têtes de réseau, chacune de la largeur d’une mèche de cheveux. Leur revêtement coloré renseigne à nouveau les techniciens sur leur fonction. J’apprends que chacun des quatre bâtiments de cet immense complexe a son propre nœud.

Donc, lorsque votre Internet ou votre câble est coupé, je demande, que se passe-t-il réellement ici ? Cela pourrait être un certain nombre de choses, dit un employé. Il se peut qu’une voiture se soit écrasée dans un sondage téléphonique transportant la fibre sur laquelle votre routeur s’appuie, un problème avec le site Web ou le VPN que vous utilisez, ou quelque chose dans votre maison.

Comcast EVP et Chief Network Officer Elad Nafchi à moi dans une interview quelques jours plus tard que la société a déployé XMFune nouvelle technologie de réseau qui permet de réduire le temps nécessaire à un technicien pour trouver et isoler une coupure de fibre, l’année dernière.

“Imaginez, si vous voulez, un camion qui, pour une raison quelconque, a heurté un poteau juste à côté de Fairmount Avenue et maintenant nous avons une fibre coupée”, a déclaré Nafshi. “Vous seriez étonné du nombre de fois par jour que cela se produit.”

L’IA qu’ils ont développée peut localiser l’emplacement de la fibre coupée et à quelle distance elle se trouve d’une installation, et informer un client d’un ETA quand il peut s’attendre à une réparation. Le temps moyen est passé de deux heures à une minute et demie, a indiqué la société lors de sa publication.

Nafshi a également souligné le changement massif dans l’utilisation du réseau qui s’est produit lorsque la pandémie a frappé : “Nous avons dû transformer notre réseau intelligent en un réseau brillant”, a-t-il déclaré. “Personne n’a jamais prévu un scénario où nous rentrions tous chez nous, sautions sur la communication vidéo et ne partions pas pendant deux ans.”

En réponse, en 2020, l’entreprise a déployé Octave, une plate-forme d’intelligence artificielle basée sur le cloud qui vérifie les problèmes techniques sur des dizaines de millions de modems sur le réseau de Comcast. C’est un exemple d’architecture d’accès distribué, qui supprime les inefficacités et permet à l’entreprise d’augmenter son matériel à des vitesses proches du logiciel.

Lorsque Xfinity étend son service à une nouvelle zone, de nombreuses infrastructures physiques sont impliquées. L’entreprise doit installer ses fibres et ses nœuds dans de nouveaux quartiers, et parfois établir une nouvelle tête de réseau. Mais l’évolution du matériel apportera une certaine durabilité et des économies d’énergie, a déclaré Nafshi, car ils sont capables de faire plus avec moins de matériel. Cela explique pourquoi le côté le plus récent de la tête de réseau que j’ai visité était beaucoup plus clairsemé et pourquoi les têtes de réseau dans un proche avenir seront probablement plus petites.

Infrastructure physique et fibres. (Photo de Paige Gross)

Dans les 15 minutes de route de ma visite de jeudi dernier, je regarde les lignes téléphoniques pendant une grande partie de mon voyage. Je sais maintenant que je peux voir, entendre et sentir Internet, et que l’infrastructure numérique et physique qui constitue l’un des plus grands FAI du pays est un système coloré, massif et en constante évolution.

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